Reality check: hoe raak waren de toekomstvoorspellingen van 100 jaar geleden?

Na alle technologische voorspellingen voor 2018 is het misschien leuk om te kijken hoe de toekomst er 100 jaar geleden uit zag. En om te zien wat er van die voorspellingen is uitgekomen.

Het is alleen al leuk om te zien hoe veel toekomstvoorspellingen nog heel erg vanuit de eigen cultuur en tijdgeest werden gedaan. Dat levert mooie plaatjes op. Maar bedenk wel dat ‘onze’ voorspellingen over 100 jaar waarschijnlijk even hilarisch en knullig overkomen.

Technologische vernieuwingen

Rode draad van deze voorspellingen is dat technologische vernieuwingen de mensheid enorm vooruit zou helpen. Dit allemaal geïnspireerd door de komst van elektriciteit, de telefoon, automobielen en vliegtuigen. Uitvinder Graham Bell: “We shall probably be able to perform at a distance by wireless almost any mechanical operation that can be done at hand.” Dat is een vrij rake voorspelling geweest.

Er werd 100 jaar geleden al veel gefantaseerd over zelfstandig vliegende auto’s en dat is nu niet anders.

Technologie bij de mensen thuis

In 1900 schreef John Elfrith Watkins, Jr., curator van het Smithsonian, het artikel What May Happen in the Next Hundred Year waarin hij voorzag dat mensen in hun eigen huiskamer op afstand concerten en opera’s konden bekijken. Hij voorzag zelfs dat beelden van een gebeurtenis duizenden kilometers verderop al een uur later in het nieuws zouden staan: “If there be a battle in China a hundred years hence snapshots of its most striking events will be published in the newspapers an hour later.”

France_in_XXI_Century._Correspondance_cinema

Weg met wilde dieren!

Dezelfde Mr. Watkins Jr. voorspelde ook dat we plagen als kakkerlakken, muizen en wilde dieren zouden hebben uitgeroeid. Dat was in die – Victoriaanse – tijd een vurige wens bij velen, waar wij inmiddels anders over denken.

Het is allemaal mooi, die technologische vooruitgang. Maar zowel in de voorspellingen van toen en nu gaat het erg weinig over de kwalijke gevolgen voor mens, maatschappij en milieu. Met enkele uitzonderingen gelukkig. Al in 1896 berekende wetenschapper Svante Arrhenius dat een verdubbeling van de hoeveelheid CO2 in de atmosfeer de temperatuur op aarde tussen de 8 en 9 graad Celsius zou laten stijgen. Eerst dacht hij dat dit nog duizenden jaren zou duren, maar niet veel later realiseerde Mr. Arrhenius zich dat de CO2-toename veel sneller verliep dan hij eerder inschatte.

De toekomst van schone energie

Graham Bell voorzag dat olie- en koolvoorraden snel uitgeput zouden raken en dat men op zoek moest naar alternative energiebronnen. Weer anderen waren zo optimistisch om te denken dat wij ‘in de toekomst’ al lang zouden zijn overgestapt op andere energiebronnen. Maar helaas verbruiken wij nog heel veel olie en zelfs steenkool, met alle kwalijke gevolgen van dien.

Bell zag wel een mooie toekomst voor wetenschappers en technische experts. In 1918 sprak hij een groep van afgestudeerden toe met de bemoedigende woorden: “It is safe to say that scientific men and technical experts are destined in the future to occupy distinguished and honorable positions in all the countries of the world. Your future is assured.”. Dat is voor informatieprofessionals niet anders.

Lees het Futurism-artikel Does Life In 2018 Live up to What We Predicted a Century Ago? van Claudia Geib.